Emissões de carbono de barragens são subestimadas

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Barragens liberam duas vezes mais carbono do que armazenam. Os pesquisadores reavaliam o papel das barragens no ciclo global do carbono

EcoDebate – Entre outras coisas, as barragens servem como reservatórios de água potável, irrigação agrícola ou operação de usinas hidrelétricas – e também para contenção de rejeitos da mineração. Até agora, presumia-se que as barragens agiam como estoques líquidos de carbono.

Pesquisadores do Centro Helmholtz de Pesquisas Ambientais (UFZ), juntamente com cientistas espanhóis do Instituto Catalão de Pesquisas Hídricas (ICRA) de Girona e da Universidade de Barcelona, mostraram que as barragens liberam duas vezes mais carbono do que armazenam. O estudo foi publicado na Nature Geosciences .

Sejam folhas, galhos ou algas – os fluxos transportam grandes quantidades de material que contém carbono. Se a água for represada, o material gradualmente se acomoda e se acumula no fundo do corpo d’água.

“Por causa da falta de oxigênio, os processos de degradação são muito mais lentos lá embaixo. Como resultado, menos dióxido de carbono é liberado. O carbono contido fica armazenado no sedimento da barragem por mais tempo”, explica o Dr. Matthias Koschorreck, a bióloga do Departamento de Pesquisa de Lagos da UFZ. “Supôs-se que as barragens armazenam aproximadamente a mesma quantidade de carbono do que liberam como gases de efeito estufa”.

No entanto, para o balanço de carbono dos corpos d’água, não apenas as zonas cobertas por água – mas também aquelas que secam temporariamente devido à queda do nível da água – desempenham um papel.

O grupo de trabalho de Koschorreck havia demonstrado isso em estudos anteriores. Se o material contendo carbono anteriormente coberto pela água entrar em contato com o oxigênio atmosférico, os processos de degradação e, portanto, a formação de dióxido de carbono serão fortemente impulsionados.

“Áreas de água que estão secando liberam consideravelmente mais carbono do que áreas cobertas por água”, diz Philipp Keller, ex-aluno de doutorado do Departamento de Pesquisa de Lagos da UFZ.

“Se uma grande quantidade de água é liberada por uma barragem, grandes áreas ficam repentinamente expostas. Mas essas áreas não foram consideradas no cálculo do balanço de carbono. Essa é a lacuna de conhecimento que fechamos com o nosso trabalho.”

Para suas investigações, os pesquisadores usaram um banco de dados baseado em imagens de satélite. Ele contém dados mensais sobre o tamanho das áreas de superfície da água de cerca de 6.800 barragens em todo o mundo entre 1985 e 2015.

Durante esses 30 anos, os cientistas foram capazes de determinar exatamente quando, onde e por quanto tempo as barragens não foram completamente preenchidas e como grandes eram as áreas secas. Em média, 15% da superfície total do reservatório não era coberta por água. Os cientistas usaram essa figura para calcular melhor a liberação de carbono dessas áreas.

“Nossos cálculos mostram que as emissões de carbono das barragens foram significativamente subestimadas. Em uma média global, elas liberam o dobro de carbono do que armazenam”, diz Koschorreck. “Sua imagem como um estoque líquido de carbono no ciclo global do carbono deve ser reconsiderada”.

Os dados também mostram que a magnitude das flutuações do nível de água das barragens depende tanto de seu uso quanto de sua localização geográfica. “As oscilações foram mais pronunciadas nas barragens de irrigação do que nas de geração hidrelétrica”, diz Keller.

“E em lugares onde o padrão de precipitação anual é mais uniforme – como perto dos pólos e ao redor do equador – houve menos grandes flutuações nos níveis de água do que nas latitudes intermediárias, onde áreas maiores das barragens costumavam ficar secas por períodos muito mais longos ”

Usando o exemplo das barragens, a equipe de pesquisa demonstra a influência das áreas que estão secando no balanço global de carbono dos corpos d’água. “Esperamos que nosso estudo desperte a consciência de que as áreas que estão secando também devem ser consideradas no equilíbrio dos fluxos de carbono das águas interiores naturais”, diz Koschorreck.

As novas descobertas também podem ser incorporadas a uma gestão de barragens mais favorável ao clima. Se, por exemplo, a água tiver que ser drenada para manutenção, faz sentido considerar o melhor momento em relação à liberação de carbono. Se o trabalho for feito na estação fria em vez do verão, os processos de degradação do material contendo carbono exposto são muito mais lentos e a emissão de carbono é muito menor.

Para entender melhor o balanço de carbono das barragens, a equipe de pesquisa de Koschorreck planeja examinar mais de perto a liberação de dióxido de carbono e metano, bem como o papel da vegetação no ciclo do carbono de áreas que se tornaram secas.

Referência:

Keller, P.S., Marcé, R., Obrador, B. et al. Global carbon budget of reservoirs is overturned by the quantification of drawdown areas. Nat. Geosci. (2021). https://doi.org/10.1038/s41561-021-00734-z

Henrique Cortez, tradutor e editor, a partir de original do Helmholtz Centre for Environmental Research (UFZ)

No destaque, braço da barragem do Pontal, em Itabira (Foto: Carlos Cruz)

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